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Los valientes del sur

¿Qué sabemos de los tehuelches? ¿Quiénes eran? La historia del pueblo que conoció a Magallanes.
Historia
| 17 septiembre, 2019 |

La expedición que dio la primera vuelta al mundo, tuvo su propio cronista. Los textos escritos por el italiano Antonio Pigafetta, autor de las principales crónicas de la primera circunnavegación del planeta, definen a los hombres del actual sur argentino como “patagones”. Este año se conmemora el quinto centenario de aquella histórica expedición. Magallanes zarpó de Cádiz con cinco naves el 20 de septiembre de 1519. 

Pero, más allá de las terribles controversias que la propia expedición causó, el nombre dado en 1520 a los habitantes que encontraron en la actual Santa Cruz ha causado enardecidas disputas entre los historiadores. Posiblemente la leyenda medieval del gigante Patagón, narrada en el Libro II del Palmerín de Oliva, haya inspirado a Pigafetta para llamar así a los habitantes de la zona.

Como piensan los actuales antropólogos, aquellos hombres vistos en 1520, muy probablemente fueron los ancestros de los tehuelches.

Se hace muy difícil rastrear la identidad de este grupo étnico tan antiguo. La idea más difundida es que se trata de un conjunto de tribus o naciones con diversas características, que logró agruparse en extensiones muy amplias de la Región Pampeana y la Patagonia.

Respecto a esto hay que agregar que los tehuelches no habían atravesado el mismo proceso de etnogénesis por el que pasaron los mapuches. Al contrario: es muy probable que la mirada de sus vecinos fuera la que los identificó dándoles el nombre genérico que hoy conocemos.

Pese a las amplias características otorgadas a los habitantes del territorio patagónico por los estudiosos de la región, los llamados tehuelches vivieron en un gran sistema social que se extendería mucho más allá de lo esperado. Así como existía un área pan-mapuche que abarcaba territorios a un lado y otro de la cordillera, los pueblos tehuelches se enfrentaron a una situación similar. Aparentemente existió un área pan-tehuelche que se ubicaba tanto en territorio argentino como en parte de la Patagonia Chilena.

Los estados que abarcan hoy a ambos países, no estaban contenidos en los límites de las conquistas y las rutas comerciales de los pueblos que los preexistieron.

Un comunicado del CONICET emitido en 2017, explicaría que, antes de establecer los límites geopolíticos actuales, “había mapuches en lo que hoy es Argentina, así como había tehuelches en lo que hoy es Chile”. Agrega además que “las alianzas matrimoniales entre unos y otros y los desplazamientos producidos por el avance de los Estados sobre sus territorios dieron lugar a que muchas familias se identifiquen en el presente como mapuche-tehuelche”.

Los profesores Julio Esteban Vezub y Víctor Mazzalay en “Análisis de redes de parentesco y alianzas entre caciques mapuches y tehuelches en la Patagonia septentrional” (Universidad Autónoma de Barcelona, España 2016), hablan con claridad de este tema resaltando diversos períodos en los que se produjeron desavenencias y convenios en la geopolítica patagónica de los pueblos preexistentes a la conformación de los límites actuales. Muchas veces surgieron rupturas entre ambas entidades, que de modo inevitable resaltaron sus diferencias.

Semejante situación sienta sus bases en una teoría filológica muy firme: el nombre de los tehuelches fue dado por los propios mapuches. Impuesto, otorgado o generalizado, significa “gente indómita”. Las antiguas historias de la Patagonia demuestran, sin duda, que el apodo que recibieron hacía honor a la verdad. Las distintas tribus tehuelches cuentan mitos y leyendas propias de su gente, revelando la bravura y valentía de los hombres del sur del mundo que, un día de 1520, conocieron a Magallanes.

Libro II del Palmerín (1512)
Tehuelches
Vivían en comunidades muy diversas, separadas por grandes territorios. Incluso hablaban idiomas muy complejos y cambiantes.
Antonio Pigafetta, el hombre que llamó “patagones” a los tehuelches en 1520. Fue el cronista de la expedición de Magallanes.
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